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Le prétérit simple : ce qu'il faut savoir absolument

Dans quel cas l'utiliser ?

Le prétérit simple correspond en général au passé composé (J’ai vu, tu as mangé…) mais il peut aussi traduire un passé simple (il prit, il tombèrent, vous finîtes…) ou plus rarement un imparfait.

C’est un temps un peu difficile car de nombreux verbes sont irréguliers. Vous retiendrez quand même que ces verbes irréguliers ne sont différents au prétérit qu’à la forme affirmative. Inutile de vous en préoccuper dans les questions et les phrases négatives.

De plus, la forme du verbe est la même à toutes les personnes : si vous savez conjuguer un verbe au prétérit simple à une personne, vous connaissez obligatoirement la conjugaison de ce verbe à toutes les personnes !

Vous reconnaitrez les verbes réguliers conjugués au préterit simple car ils se terminent par -ED. Autrement dit la terminaison des verbes réguliers au prétérit simple est -ED à toutes les personnes.

Vous devez utiliser le prétérit simple pour parler d’actions qui ont eu lieu dans le passé, qui sont datées et terminées. Ces actions n'ont pas de rapport avec le présent.

Vous remarquerez qu'il s'emploie avec certains marqueurs de temps comme “yesterday, last night, last Monday, two months ago”, et tous leurs composés. C'est très logique puisque comme vous venez de le voir, si l'action est datée vous devez employer le préterit. C’est également le temps du passé que vous choisirez avec des dates précises comme “in 1256”.

Le prétérit simple est le temps qu'il vous faudra pour parler d'action répétées dans le passé ou d'habitudes.

 

Comment former une phrase au prétérit simple ?

La forme interrogative

Vous l'avez sans doute compris, les questions en anglais se forment avec un auxiliaire. L’auxiliaire du prétérit est DID. Retenez que DID est aussi le prétérit de DO (auxiliaire du présent). Les questions se forment comme pour les autres temps, avec ou sans mot interrogatif au début, en utilisant l’auxiliaire DID :

Did + sujet + verbe (infinitif sans “to”) + complément.

ex : Did you wait for him?
L’as-tu attendu ?

Did you go to school?
Es-tu allé à l’école ?

Did you see your father?
Avez-vous vu votre père ?

Did she phone?
A-t-elle téléphoné ?

Did I try?
Ai-je essayé ?

Did we come?
Sommes-nous venus ?

Did they play?
Ont-ils joué ?

Comme pour les autres temps, vous n'aurez pas besoin de mettre un auxiliaire si votre question porte sur le sujet de la phrase. Dans ce cas vous conjuguerez le verbe à la forme affirmative au prétérit. N'oubliez pas que certains verbes sont irréguliers à la forme affirmative.

ex : Who called yesterday ?
Qui a appelé hier ?

Who turned the light on last night?
Qui a allumé la lumière hier soir ?

Who went to Japan three weeks ago?
Qui est allé au Japon il y a trois semaines ?

Ici vous remarquerez que TO GO est irrégulier. Son prétérit est WENT.

 

La forme négative

De la même manière que pour la forme interrogative, la construction des phrases négatives reste la même que pour les autres temps. Seul l’emploi de l’auxiliaire DID indique qu'il s'agit du prétérit. Souvenez-vous que la forme contractée de DID NOT est DIDN’T.
Pour former une phrase négative, il vous suffit donc d’appliquer le modèle suivant :

Sujet + did not (didn’t) + verbe (infinitif sans “to”) + complément.

ex : they didn’t wait for him.
Ils ne l’ont pas attendu.

You didn’t go to school.
Tu n'est pas allé à l’école.

I did not see my father.
Je n’ai pas vu mon père.

She didn’t phone.
Elle n’a pas téléphoné.

We didn’t try.
Nous n’avons pas essayé.

 

La forme affirmative

Juste qu’ici le prétérit n’avait rien de sorcier, mais vous allez voir que c'est un peu plus compliqué avec les phrase affirmatives. En ce qui concerne la construction des phrases, tout est normal. Vous suivrez le schéma classique :

Sujet + verbe + complément.


Mais rappelez-vous que le prétérit est l’un des rares temps en anglais comportant des verbes irréguliers. Et ils sont assez nombreux en plus ! Heureusement la forme d’un verbe qu’il soit régulier ou non reste la même à toutes les personnes. Voyez déjà comment faire avec les verbes réguliers, dits “normaux”.

La règle générale dit que le prétérit se caractérise et se forme en ajoutant -ED à la fin du verbe.

Infinitif Prétérit
To finish finished
To look at looked at
To listen listened
To live lived
To open opened
To park parked
To touch touched
To watch watched

Sachez que pour les verbes se terminant déjà par un E, il suffit de leur ajouter –D. Cela doit vous paraître logique.

ex : To agree : agreed
To arrive : arrived
To believe : believed
To close : closed
To dance : danced
To hate : hated
To hope : hoped
To like : liked

Vous vous rappelez sûrement qu'au présent, pour les verbes terminés par “une consonne + Y”, comme to try, le Y se transforme en IES à la 3ème personne du singulier (he tries).

Vous devrez appliquer le même principe (transformation du Y en I) au prétérit, mais à toutes les personnes. C'est à dire que TO TRY deviendra TRIED au prétérit simple. Autrement dit, pour les verbes se terminant par "une consonne + Y, vous devrez modifier le Y en -IED pour mettre ces verbes au prétérit.

ex : To study : studied
To worry : worried

En revanche, les verbes dont les deux dernières lettres sont “une voyelle + Y” ne changent pas, ils prennent simplement -ED.

ex : To play : played

Astuce :

Au prétérit, comme à d'autres temps, vous devrez parfois doubler la consonne finale d'un verbe. Vous pouvez retenir cette règle qui vous aidera à savoir si c'est le cas pour le verbe qui vous pose problème.

Vous devez doubler la consonne finale des verbes qui :
- se terminent par 1 seule voyelle + 1 seule consonne
- qui ne possèdent qu’une syllabe ou dont la dernière syllabe est accentuée.
(si vous avez un doute quant à l’accentuation, vous pouvez vous référer au dictionnaire).

ex : tapped (percé) est le prétérit de to tap
taped (collé) est le prétérit de to tape

 

To be et To have

Vous vous en rappelez, TO BE et TO HAVE sont des verbes irréguliers. Le prétérit de ces deux verbes est très important puisqu’ils servent d’auxiliaires à certains temps. Vous devez absolument les connaître.

To have est un verbe irrégulier classique qui revêt la même forme à toutes les personnes.

To have had hadn’t
had not
didn’t have

 

En revanche, to be prend 2 formes différentes qui ne sont pas choisies au hasard mais en fonction du sujet :

To be
I was
I wasn’t / was not
You were You weren’t / were not
He / she / it was
He / she / it wasn’t / was not
We were
We weren’t / were not
You were
You weren’t / were not
They were
They weren’t / were not

 

Verbes Irréguliers

Apprenez les plus courants en premier, puis vous vous perfectionnerez. Il est beaucoup plus simple d’apprendre en même temps le prétérit et le participe passé. Ce dernier sert à composer de nombreux temps et vous servira c’est certain, ne le négligez pas !

Voici quelques exercices pour vous entraîner

Quiz : exercice n° 1

Texte à trous : The day I met Peter
Texte à trous : Job Interview